七人欖球和奧運會:絕配也!

七人欖球和奧運會:絕配也!

闊別了奧運逾九十年的欖球運動今年重新在夏季奧運場上出現。與上一次一九二四年奧運會不同,今次欖球不但有男女項目,而且是以七人欖球的姿態亮相。最後斐濟和澳洲分別奪得男女子組的金牌。這樣的結果對國際奧委會來說可謂相當圓滿。

七人制欖球起源於蘇格蘭,後來由香港國際七人賽發揚光大。近年世界欖球總會(前稱國際欖球理事會)已經積極在各地推廣七人欖球。除了一九九三年開始舉行的七人欖球世界盃(二零零九年加設女子組)外,分別在一九九年和二零一二年增設的男女子七人欖球世界系列賽,不但讓各國家隊有每年恆常較技的平台,更令到球員可以全心專注在七人欖球上。

世界欖球總會這些措施,為七人欖球成為奧運項目奠下了重要基礎。由於七人欖球的內容較十五人制簡單,而且所需的球員數目較少,令到沒有甚麼欖球傳統的地方也可以迅速崛起成為具競爭力的的球隊。近年最成功的例子大概是在十五人制欖球寂寂無名的肯雅。而西班牙能擊敗以欖球為國技的薩摩亞搶得今屆奧運最後一個男子七人欖球賽資格,也體現了這種運動有多引人入勝。

對國際奧委會來說,之前世界欖球總會的工作令到七人欖球有足夠的普及性。而且部分有機會挑戰獎牌的國家都不是傳統的體育運動大國,亦與國際奧委會希望能在地理上增加對奧運的關注這個目標脗合。再加上七人欖球比賽日數少,運動員人數也不算太多,對於近年擔心奧運會規模變得太大的國際奧委會來說,這也是七人欖球又一優勢。

自從七人欖球篤定成為奧運項目後,各國對這項目的注視當然有增無減。奧運的吸引力甚至令一些原本對七人欖球沒有多大興趣的運動員願意放時間在這項運動上。例如去年助紐西蘭在十五人欖球世界盃衛冕成功的 Sonny Bill Williams 今年就視七人欖球為其主項,可惜他在奧運首仗對日本就因傷而不能再參加餘下賽事。在澳洲十三人制欖球(rugby league)已為殿堂級人物,去年決定闖蕩美式足球 NFL 的 Jarryd Hayne 早前亦與 NFL 的三藩市淘金者解約,接受斐濟隊的邀請希望在最後關頭爭到一個出戰奧運的名額。前年贏得美式足球 Super Bowl 的 Nate Ebner 亦獲新英格蘭愛國者放人,重拾他進入美式足球壇前所玩的欖球運動。結果 Nate Ebner 比 Jarryd Hayne 的運氣好,前者入選了奧運大軍;Jarryd Hayne 在落選後則重返澳洲 rugby league 球圈。雖然 Sonny Bill Williams、Jarryd Hayne 和 Nate Ebner 三人都沒有取得奧運獎牌,但他們的決定已令到七人欖球更受關注。

在奧運場上,日本在男子組小組賽擊敗紐西蘭後殺入四強得殿軍,再證明了七人欖球的戰果有多難以預料。男子組決賽由斐濟狂勝英國奪冠,令這個南太平洋島國首奪奧運金牌(這也是該國史上首面奧運獎牌),也必然是今屆奧運會其中一個最浪漫的故事。國際奧委會得到一項激烈、快速而且成本不高的運動,賽事中更有爆冷和小國奪魁的美事。世界欖球總會又能藉此讓世上更多人認識七人欖球,甚至可能有小朋友現在就期待有朝一日能成為七人欖球奧運國手,這對欖球的發展當然是百利而無一害。因此,七人欖球和奧運會真的是絕配!

 

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